La crescita di Android per gli utenti industriali

Il sistema operativo Android è nato come una soluzione per il mondo consumer, ma sta guadagnando sempre più spazio tra gli utenti industriali e nei dispositivi rugged. Ecco come questo spostamento influisce sulla produttività, sulle opzioni di istruzione visiva e sul comfort degli operatori.

Quando si tratta di raccolta dati e processi di lavoro mobili per il magazzino, è giunto il momento di massimizzare le nostre operazioni. Questo pensiero riflette non solo l'esigenza pressante di rendere gli operatori più veloci e accurati, ma sempre di più questo riguarda l'utilizzo Android, il sistema operativo (OS) che ha guadagnato negli ultimi tempi una grande quota di mercato per i dispositivi mobili aziendali.

I dispositivi palmari wireless per il magazzino sono in uso da decenni, utilizzando le comunicazioni a radiofrequenza (RF) e la scansione per supportare i principali flussi di lavoro e attività. Ma negli ultimi anni il tradizionale dispositivo portatile RF si è evoluto, sia in termini di fattore di forma che di opzioni di OS, così come i dispositivi per il voice picking.

Di conseguenza, i palmari relativamente goffi degli anni passati hanno in molti casi ceduto il passo a terminali più piccoli e leggeri, più in sintonia con l'esperienza della tecnologia consumer. Sono disponibili nuove alternative vocali, come dei vestiti con integrati altoparlanti e microfoni, mentre gli smartglass e gli smartwatch stanno guadagnando in capacità.

Accelerare l'aggiornamento dei dispositivi mobili è fondamentale perché siamo di fronte al tramonto di alcune piattaforme OS di Microsoft Mobile, come Windows Embedded CE 6.0, Windows Embedded Handheld 6.5 e Windows Embedded Compact 7. Le date di fine servizio variano nei prossimi anni, e mentre Microsoft offre un nuovo sistema operativo per i dispositivi mobili, l'hardware più vecchio potrebbe non essere compatibile con il sistema operativo più recente, costringendo molti utenti a dover ammodernare il proprio parco dispositivi.

I fornitori di soluzioni per le operazioni di magazzino vedono Android guadagnare sempre più quote, non solo con i dispositivi consumer che possono essere alloggiati in una custodia protettiva o sled, ma anche in dispositivi robusti costruiti appositamente. Infatti, secondo VDC Research, Android è passato dal 5% del mercato dei dispositivi rugged nel 2015 al 30% del mercato nel quarto trimestre del 2016. Tuttavia, VDC traccia il mercato dei dispositivi robusti in diversi settori, tra cui la vendita al dettaglio, il servizio sul campo e la consegna, settori in cui c'è un'implementazione maggiore di Android rispetto alle attività di magazzino.

"Stiamo vedendo Android diventare già oggi la piattaforma dominante per la mobilità rugged delle imprese", afferma Mark Wheeler, direttore delle soluzioni di supply chain per Zebra Technologies. "Il mercato del magazzino è in ritardo di adozione rispetto ad altri settori, ma Android è sicuramente una tendenza".

A Lucas Systems, fornitore di soluzioni mobili per l'esecuzione del lavoro, Android è il sistema operativo preferito per il 100% dei nuovi clienti nel 2017 per le sue applicazioni vocali che combinano voce, scansione e schermi, secondo Ron Kubera, executive vice president. "Non solo i dispositivi Android funzionano bene con le cuffie Bluetooth e gli scanner ad anello indossabili, ma dispongono di funzionalità NFC (Near Field Communication) integrate e touchscreen più grandi e migliori rispetto ai dispositivi della generazione precedente", afferma Kubera.

Inoltre, aggiunge Kubera, probabilmente non passerà molto tempo prima che altri dispositivi Android come gli orologi e gli occhiali intelligenti guadagneranno spazio in termini di capacità, come la durata della batteria, che consentirebbe loro di servire come un computer e un dispositivo di interfaccia utente per la voce. "Il telefono è stato solo la prima incursione di Android nel magazzino", dice Kubera. "Non ci vorrà molto tempo prima che un orologio abbia tutte le capacità necessarie per non doverlo vincolare a uno smartphone. Penso che tra meno di tre anni ci sarà un paesaggio completamente diverso nell'hardware vocale".

I fornitori concordano sul fatto che ciò che conta per gli utenti sono questioni quali l'ergonomia, le prestazioni di scansione e la produttività del picker, piuttosto che i dettagli del sistema operativo, ma allo stesso tempo la tecnologia orientata al consumatore come il Bluetooth può avere vantaggi operativi. "È stato affascinante osservare la ‘consumerizzazione' di questo mercato dei dispositivi e l'impatto che ne deriva dal punto di vista operativo", afferma Scott Deutsch, presidente di Ehrhardt + Partner Solutions (E+P) North America, fornitore di software di esecuzione logistica, comprese le soluzioni vocali.

NUOVI VANTAGGI
I vantaggi di Android derivano da una combinazione di basso costo, touchscreen e il supporto integrato per gli standard come il Bluetooth e l'NFC. Android è anche utilizzato come sistema operativo dai fornitori di orologi e occhiali intelligenti.

Con le soluzioni vocali, i touchscreen possono essere utilizzati per istruzioni visive occasionali nei casi in cui un'immagine o un elenco di informazioni sia più efficace della sola voce, dice Kubera. Ad esempio, le immagini su uno schermo potrebbero aiutare un lavoratore a identificare la dimensione corretta della confezione da prelevare, e vedere un elenco di articoli di base su un display può aiutare un picker a pianificare un pallet.

Kubera dice che Lucas ha testato alcuni occhiali intelligenti e ha alcuni utenti che hanno testato orologi intelligenti legati a telefoni Android, ma ad oggi, nessun utente sta utilizzando gli smartglass in produzione, e gli smartwatch devono ancora essere collegati per essere utilizzati con il sistema vocale di Lucas. Ma come gli occhiali e gli orologi dotati di Android matureranno, Kubera prevede che ci sarà un'ulteriore espansione delle opzioni del dispositivo per la tecnologia vocale.

Dal 2015, molti clienti di Lucas utilizzano Samsung, Motorola e altri telefoni Android per le applicazioni vocali dell'azienda. Lucas certifica i dispositivi Android per garantire che soddisfino i requisiti. Ma secondo Kubera, ora che i player come Zebra offrono anch'essi dei robusti dispositivi Android, alcuni clienti di Lucas stanno scegliendo dispositivi come lo Zebra TC51.

Il fatto che alcuni telefoni Android di classe consumer possono essere acquistati per 150 dollari rende la value proposition per i fornitori di dispositivi industriali tradizionali difficile, sottolinea Deutsch di E+P. A quel punto di prezzo, le aziende possono permettersi una custodia protettiva e anche se un dispositivo non dura molto a lungo, il costo di sostituzione è basso.

Ci sono alcune avvertenze sull'uso dei telefoni Android, dice Deutsch. In primo luogo, dovrebbero essere in esecuzione versioni più recenti del sistema operativo, che hanno forti caratteristiche di sicurezza. Inoltre, per la voce, un dispositivo snello e privo di schermo, con pochi pulsanti, può essere tutto ciò che serve, in combinazione con un auricolare Bluetooth e forse uno scanner. "L'e-commerce sta costringendo le aziende a cercare nuovi modi per ridurre i costi operativi nel magazzino, e per questo penso che la gente sarà molto intelligente nel cercare alternative", dice Deutsch.

La tecnologia basata sul mondo consumer ha avuto una "grande influenza" sul mercato dei dispositivi industriali, dice Bruce Stubbs, direttore del marketing della supply chain per Honeywell Safety & Productivity Solutions. Honeywell ha fatto un grande investimento in Android, aggiunge, introducendo più dispositivi che eseguono il sistema operativo e hanno tutta la robustezza necessaria per un centro di distribuzione.

"C'è stata qualche sperimentazione che è continuata nei DC con dispositivi consumer-grade", dice Stubbs. "Ci sono alcune persone che credono di poter utilizzare il consumer-grade. Tante volte, pensano che siano dispositivi meno costosi, ma non credo che prendano in considerazione il costo totale di proprietà". Questi fattori, aggiunge, includono i test della robustezza in condizioni estreme e problemi come la durata della batteria adeguata per gli ambienti di scansione ad alto volume.

Stubbs concorda sul fatto che i mobile computer di alcuni anni fa si sono trasformati in dispositivi più snelli e leggeri che in alcuni casi eseguono Android e hanno migliorato il touchscreen, così come ci sia sempre più interesse per le tecnologie indossabili. "L'influenza dei consumatori si riflette nell'attenzione rivolta all'esperienza dell'utente finale e all'utilizzabilità dei dispositivi", afferma Stubbs. "Sono ancora robusti, ma hanno schermi più grandi, sono adatti ad applicazioni o caratteristiche di tipo app e sono più ergonomici".

Mark Wheeler di Zebra concorda sul fatto che i fornitori di dispositivi industriali hanno adottato caratteristiche simili alle tecnologie di consumo. I tradizionali palmari a radiofrequenza sono stati "reinventati", dice Wheeler, con touchscreen resistenti e un peso più leggero rispetto alle unità del passato. "I dispositivi sono diventati più leggeri e più ergonomici, il che aiuta la precisione", dice Wheeler.

NUOVE VESTI DELL'HARDWARE
Wheeler vede il supporto di Android per NFC e Bluetooth come un fattore che porta ad alcune funzionalità avanzate. L'NFC offre un altro modo di accoppiamento con dispositivi wireless, mentre il Bluetooth Low Energy offre un nuovo modo per individuare la posizione dei dispositivi.

Zebra non offre smartglass, dice Wheeler, anche se sta effettuando ricerche in questa tecnologia nel suo potenziale. "Lo consideriamo un fattore di forma promettente per certi flussi di lavoro", dice.

Tra i vendor che offrono occhiali intelligenti per i mercati industriali c'è Vuzix. I suoi smartglass M100 sono basati su Android e si dice che siano in uso in settori come lo stoccaggio, la produzione e le utility.

In un'altra categoria di indossabilità, E+P ha introdotto un sistema di vestiario per la sua soluzione vocale Lydia che, invece di richiedere un auricolare, utilizza altoparlanti integrati e un microfono. I picker ascoltano le istruzioni vocali attraverso gli altoparlanti e semplicemente parlano per rispondere al sistema. Chiamato VoiceWear, l'imbragatura contiene un dispositivo e il suo microfono è orientato nella direzione più corretta, quindi capta facilmente la voce di chi lo indossa, ma non il rumore ambientale del magazzino, afferma Deutsch.

"Non dover indossare le cuffie è un'opzione interessante", dice Deutsch. "Se si chiede agli operatori vocali cosa piace di meno della soluzione, di solito è il fatto che è necessario indossare un auricolare, specialmente in ambienti caldi e all'aperto".

Un utente che ha utilizzato i giubbotti come parte dell'utilizzo della soluzione vocale di E+P è Pet Food Experts, un distributore di alimenti per animali domestici e forniture con sede centrale a Cumberland. I giubbotti sono in corso di utilizzo presso il centro di distribuzione di Rhode Island, con piani per l'introduzione della soluzione in altri tre stati, secondo James Bettencourt, chief operating officer di Pet Food Expert.

Mentre la soluzione vocale globale dovrebbe portare un miglioramento della produttività a due cifre, dice Bettencourt, i selettori d'ordine del centro di distribuzione preferivano non dover indossare le cuffie. "Ciò che piaceva veramente era il comfort migliorato, e non hanno trovato alcuna differenza nel riconoscimento vocale con VoiceWear rispetto all'uso di un auricolare", afferma Bettencourt. "E, dato che sono comodi indossando un gilet di sicurezza, sarà una transizione facile".

In magazzino, qualsiasi nuova tendenza dei dispositivi, sia che si tratti di soluzioni Android o di nuovi tipi di indossabilità, deve rendere i lavoratori più produttivi o più comodi per portare vere migliorie. Come riassume Deutsch, "quando si tratta di soluzioni hardware per i dispositivi, si sta sempre pensando a come ottimizzare i flussi di lavoro e l'efficacia del lavoratore".

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AndroidTransport & LogisticsZebra TechnologiesHoneywell

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