Joseph Woodland, il padre del barcode

<<BBC>> Nel 1948, N Joseph Woodland (nell'immagine a lato, mentre presenta il proprio prototipo di scanner nel 1952) - uno studente laureato presso la Drexel Institute di Philadelphia - stava cercando di risolvere la sfida di un rivenditore locale: come accelerare il tedioso processo di check-out nei suoi negozi, automatizzando le operazioni.
Uomo giovane e intelligente, Woodland - noto come Joseph - aveva lavorato al progetto Manhattan, durante la guerra, e aveva progettato un sistema migliore per la riproduzione della musica in ascensore. Ma era perplesso.

Poi, seduto sulla spiaggia di Miami durante una visita ai suoi genitori, mentre stava pigramente “pettinando” con la punta delle dita la sabbia, lo colpì un pensiero. Proprio come il codice Morse utilizza punti e linee per trasmettere un messaggio, avrebbe potuto utilizzare le linee sottili e le linee spesse per codificare le informazioni.

Un occhio di bue zebrato potrebbe descrivere un prodotto e il suo prezzo in un codice che una macchina adibita sarebbe in grado di leggere. L'idea era realizzabile, ma con la tecnologia del tempo il tutto era molto costoso. Ma come sono avanzati i computer e sono stati inventati i laser, il tutto è diventato più realistico.

Il sistema di scansione “a righe” è stato indipendentemente riscoperto e più volte raffinato nel corso degli anni. Nel 1950, un ingegnere, David Collins, mette queste linee sottili e spesse sui vagoni ferroviari in modo da poter essere letti automaticamente da uno scanner a terra.

Nei primi anni 1970, l’ingegnere della IBM George Laurer ha capito che un rettangolo sarebbe stato più compatto dell’occhio di bue pensato da Woodland. Ha sviluppato un sistema che, utilizzando i laser e i computer, era così veloce che riusciva a processare i cuscini etichettati e lanciati sopra lo scanner.

RIVENDITORI Vs PRODUTTORI
Gli scarabocchi fatti in spiaggia da Joseph Woodland erano diventati una realtà tecnologica.
Nel frattempo i negozi di generi alimentari americani stavano anche riflettendo sui benefici di un codice prodotto che potesse abbracciare più settori industriali.

Nel settembre del 1969, i membri del comitato del Grocery Manufacturers of America hanno incontrato i loro omologhi dall'associazione nazionale delle catene alimentari (National Association of Food Chain). Avrebbero potuto rivenditori e produttori andare d'accordo?

La GMA voleva un codice di 11 cifre, che comprendesse i vari sistemi di etichettatura che si stavano già utilizzando. Il NAFC voleva un codice più breve, di sette cifre, che potesse essere letto da sistemi di cassa semplici e meno costosi.

La riunione si sciolse per la frustrazione. Anni di attenta diplomazia, e innumerevoli comitati, sottocomitati e comitati ad hoc sono stati richiesti prima che, alla fine, l'industria di generi alimentari degli Stati Uniti concordò uno standard per il codice di prodotto universale, o UPC.

Tutto è venuto a compimento nel giugno del 1974 alla cassa del supermercato Marsh nella città di Troy, Ohio, quando un’assistente di cassa trentunenne di nome Sharon Buchan scansionò una confezione di chewing gum alla frutta Wrigley da 10  pacchetti con uno scanner laser, registrando automaticamente il prezzo di 0.67 dollari.

POTENZA MUTEVOLE
La gomma è stata venduta. Il codice a barre è nato. Tendiamo a pensare al codice a barre come una semplice tecnologia per la riduzione dei costi: aiuta i supermercati a svolgere il loro business in modo più efficiente, e così ci aiuta a raggiungere prezzi più bassi.

Ma il codice a barre non si limita a questo. Cambia l'equilibrio di potere nel settore alimentare.

Ecco perché tutte quelle riunioni di comitato erano necessarie, ed è il motivo per cui l'industria alimentare al dettaglio è stato in grado di raggiungere un accordo solo quando i tecnici “geek” dei comitati sono stati sostituiti da padroni dei loro padroni, gli amministratori delegati.
Parte della difficoltà stava nel fatto che bisognava proseguire su un sistema che non stava ancora contando su una massa critica di utilizzatori.

Gli scanner erano costosi da installare. Era costoso ridisegnare l’imballaggio con i codici a barre. Bisogna tenere a mente che la Miller Brewing Company stava ancora stampando le proprie etichette per le bottiglie con una macchina per la stampa del 1908.

I dettaglianti non volevano installare gli scanner fino a quando i produttori non avessero messo i codici a barre sui loro prodotti. I produttori non volevano mettere i codici a barre sui loro prodotti fino a che i rivenditori non avessero installato abbastanza scanner.

Ma divenne anche evidente nel tempo che il codice a barre stava cambiando l'inclinazione del campo di gioco in favore di un certo tipo di rivenditore. Per un piccolo negozio a conduzione familiare, lo scanner di codici a barre è una soluzione costosa per problemi che in realtà non hanno.
Ma i grandi supermercati potrebbero suddividere il costo degli scanner in molte più vendite. Considerano di grande valore le code più corte alla cassa. Avevano bisogno di tenere traccia dell’inventario.

Con una cassa manuale, un assistente di negozio potrebbe soddisfare un cliente per un prodotto, per poi far scivolare il denaro in una tasca senza registrare la vendita. Con un sistema di codici a barre e scanner, tale comportamento diventerebbe cospicuo e tracciabile.
E negli anni ‘70, un periodo di alta inflazione in America, i codici a barre fanno sì che i supermercati possano modificare il prezzo dei prodotti attaccando una nuova etichetta col prezzo sullo scaffale piuttosto che su ogni elemento.

I VANTAGGI DI SCALA
Non sorprende che, con la diffusione dei codici a barre negli anni ‘70 e ‘80, la grande distribuzione si è ampliata. I dati scannerizzati sostenevano anche database su clienti e carte fedeltà.

Monitorando e automatizzando il magazzino, si sono rese le consegne just-in-time più attraenti, e ha abbassato il costo del possedere una vasta gamma di prodotti. I negozi in generale, e i supermercati in particolare, hanno iniziato a generalizzare con la vendita di fiori, vestiti e prodotti elettronici.

Eseguire un’operazione enorme, diversificata e logisticamente complessa è molto più facile nel mondo del codice a barre.

Forse l'ultima espressione di questo fatto è avvenuta nel 1988, quando il grande magazzino discount Wal-Mart ha deciso di iniziare a vendere alimentari.
Ora è la più grande catena di alimentari in America - e di gran lunga il più grande rivenditore generale del pianeta, grande circa come i suoi cinque avversari combinati. Wal-Mart è stato uno dei primi utilizzatori del codice a barre e ha continuato ad investire in avanguardia, in logistica computerizzata e nella gestione delle scorte.

La società è ora un importante gateway tra produttori cinesi e consumatori americani. Il suo utilizzo della tecnologia ha contribuito a crescere su vasta scala, il che significa che può mandare i propri buyer in Cina e commissionare l’acquisto di prodotti a basso costo in massa.
Dal punto di vista di un produttore cinese, è possibile giustificare l'istituzione di una intera linea di produzione per un solo cliente - fintanto che il cliente è Wal-Mart.

I geek giustamente celebrano il momento dell’ispirazione, quando Joseph Woodland ha pigramente giocherellato con le dita tra le sabbie di Miami Beach, o il lavoro di George Laurer su come ha perfezionato il codice a barre come lo conosciamo oggi.

Ma non è solo un modo per fare business in modo più efficiente. Cambia anche che tipo di attività può essere efficiente.

Il codice a barre è ormai anche un simbolo delle forze del capitalismo globale impersonale, che ha generato anche la propria protesta ironica. Dal 1980, le persone hanno sottolineato la loro opposizione a "The Man" tatuandosi un codice a barre.
Quella dichiarazione di moda controculturale riconosce qualcosa di importante.

Sì, quelle distintive strisce bianche e nere sono un piccolo pezzo pulito di ingegneria. Ma quel piccolo pezzo pulito di ingegneria ha cambiato il modo in cui l'economia mondiale si adatta insieme.

di Tim Harford

Articolo tradotto da:
BBC

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